Deux hommes chaotiques qui craquent l’ADN

Deux hommes chaotiques qui craquent l’ADN

Avec de la chance et peu d’expertise, Francis Crick et James Watson ont découvert la structure du génome en 1953. C’est à ça que servait le prix Nobel.

 

Avec ces phrases, Francis Crick commence une lettre à son fils de 12 ans, le 19 mars 1953, qui est allongé avec la grippe dans le lit de sa pension. Le document manuscrit, long de sept pages, est 60 ans plus tard la correspondance la plus précieuse au monde. Un peu plus de six millions de dollars ont été payés il y a deux semaines par un étranger lors d’une vente aux enchères Christie’s à New York. 4,6 millions d’euros pour quelques pages sur lesquelles Crick a griffonné la structure de l’ADN pour la première fois.

 

Nous pensons que l’ADN est un code. (…) nous pensons que nous avons trouvé le mécanisme de copie de base avec lequel la vie naît de la vie. (…) Vous pouvez comprendre que nous sommes très excités.

 

Francis Crick, 19 mars 1953

 

Seulement un mois plus tard, le 25 avril, le magazine Nature publiait l’ouvrage que Watson, un collègue de Cricks, décrira plus tard comme le plus grand événement biologique depuis la théorie de l’évolution de Darwin. Sur une seule page de texte de 900 mots, accompagnée d’une petite esquisse, Watson et Crick ont donné forme à la molécule de la vie. Substance qui habite tous les organismes, des plantes aux animaux, et qui stocke toute l’information génétique.

Personne ne croyait que ces deux-là allaient aller aussi loin. Francis Crick, né en 1916, était connu pour ses bavardages et l’ennui de ses collègues.

 

Le physicien étudié avait développé des mines marines pendant la Seconde Guerre mondiale pour l’Amirauté britannique. Il s’est ensuite consacré à la biologie parce qu’il ne savait pas vraiment quoi faire. « Francis parle depuis 35 ans maintenant sans interruption, et jusqu’à présent, presque rien de décisif n’en est sorti », a déclaré plus tard son patron à Cambridge.

James Watson, un collègue de Cricks, James Watson, qui s’appelait Jim et qui est né à Chicago en 1928, s’est fait un nom dès son enfance lorsqu’il a gagné l’émission de radio alors populaire Quiz Kids. A 15 ans, il était inscrit à l’Université de Chicago en zoologie. Les oiseaux étaient son plus grand intérêt. Il a réussi à éviter tous les cours de chimie et de physique.

 

 

Deux clowns scientifiques ont trouvé leur collègue, le chimiste Erwin Chargaff. Le physicien Crick et le biologiste Watson n’avaient aucune idée de la chimie et seulement du mépris pour cette science des plus réelles. Chargaff, cependant, les attribue avec agressivité et ambition.

 

Le but est d’obtenir le prix Nobel

 

C’est peut-être le manque de détermination scientifique qui a aidé Watson et Crick à réussir. En 1950, Watson a quitté les États-Unis après son doctorat et s’est rendu à Copenhague pour se consacrer à la biochimie. Il a rapidement perdu tout intérêt et un an plus tard, il a déménagé au laboratoire Cavendish de l’Université de Cambridge. Là, le jeune homme de 22 ans a rencontré Crick, un doctorant de douze ans son aîné. Les deux se sont immédiatement entendus et ont partagé un bureau. Bientôt, ils n’étaient plus engagés dans leurs travaux de recherche, mais ne poursuivaient qu’un seul but : casser l’ADN. Ils savaient que s’ils pouvaient le faire, ils gagneraient le prix Nobel.

 

« Nous pensions que l’ADN était le secret de la vie « , a déclaré M. Watson dans une entrevue il y a dix ans. Son mentor Max Delbrück pensait que l’ADN était une molécule stupide. « Francis et moi avons trouvé la structure parce que l’ADN nous intéressait plus que quiconque au monde. »

 

Watson et Crick ont commencé à se poser des questions en 1951. Vous saviez que l’ADN devait être composé de quatre bases. Erwin Chargaff l’avait découvert l’année précédente. Du phosphate et du sucre ont été ajoutés. Mais comment ces éléments constitutifs étaient-ils liés ?

 

Les indices décisifs sont venus de Londres, à environ 80 kilomètres de Cambridge. Au King’s College, la biochimiste Rosalind Franklin et le physicien Maurice Wilkins ont fait des radiographies de l’ADN cristallisé. Franklin et son collègue avaient une relation contrite, Wilkins se plaignait à Watson et Crick de l’entêtement de la femme, qui à l’époque était un leader dans l’analyse structurelle aux rayons X. C’est elle qui a produit les meilleures photos de la molécule héréditaire de l’époque. Cependant, la structure de cette structure n’a pu être devinée qu’à partir des photographies : Seules les traces laissées par les rayons X étaient visibles dès qu’elles frappaient l’ADN et étaient réfléchies.

 

Rosy, comme James Watson l’appelait souvent avec mépris, étudiait attentivement ses enregistrements. Le chimiste s’est vite rendu compte que la forme tridimensionnelle de la molécule héréditaire devait se tordre comme une vis. Mais combien de chaînes de molécules alternées de phosphate et de sucre ont formé la structure de base de cette hélice ? Deux, trois ou même quatre ?

 

À la fin de 1951, Watson et Crick invitèrent les spécialistes des rayons X de Londres à Cambridge. Ils leur ont présenté leur premier modèle d’ADN. Il se composait de trois chaînes, qui étaient filetées en spirale, et dont la structure de base se trouvait à l’intérieur. Franklin s’est immédiatement rendu compte que cette proposition était absurde. La structure spatiale était complètement mal calculée, toutes ses radios contredisaient ce qu’elle avait à voir. Watson et Crick se sont mis dans l’embarras. Watson a dû admettre qu’il n’avait ni compris ni retenu les détails d’une présentation de Franklin quelques semaines auparavant.

 

L’abandon était hors de question pour les deux hommes chaotiques. Ils n’arrêtaient pas de bricoler. En 1952, ils se sont liés d’amitié avec Peter Pauling, le fils du biochimiste le plus respecté au monde à l’époque. Mais le fils n’était pas aussi perspicace que son père Linus. Mais lui et sa sœur, qui étaient venus des Etats-Unis à Cambridge, ont organisé de bonnes fêtes. Avec Watson et Crick, Peter a philosophé sur les filles et l’apparition possible d’informations génétiques.

 

Lorsque Pauling Junior a reçu un manuscrit inédit de son père au début de 1953, il l’a montré à Watson et Crick. Leur cœur est tombé dans leur pantalon. Le grand Linus Pauling avait conçu un modèle d’ADN hélicoïdal. Pendant un moment, les jeunes chercheurs ont renoncé à tout espoir d’obtenir le prix Nobel. Après un bref choc, ils respirèrent à nouveau. La structure de Pauling ne ressemblait pas seulement à son modèle, que Rosalind Franklin avait déchiré un an auparavant. Il souffrait d’une erreur embarrassante : le maître de la liaison chimique avait incorrectement relié les résidus de phosphate dans la colonne vertébrale de l’ADN.

 

Pas volé, mais bien combiné

 

Une fois de plus, Watson rendit visite à Franklin pour lui montrer l’erreur du débutant, le gourou de la chimie. Elle ne voulait rien savoir et a viré Watson de son labo. Plus tard, il l’a décrite comme une je-sais-tout têtue, une dame noire boutonnée qui pouvait changer ses cheveux ou au moins enlever ses lunettes. Avant de quitter Londres, Watson a aperçu les nouvelles radiographies ADN de Franklin. Votre collègue Wilkins lui a montré. Ils ont prouvé plus clairement que jamais : l’ADN doit avoir une forme de double spirale.

 

De retour dans leur bureau de Cambridge, Watson et Crick ont passé des jours à pousser des molécules de carton de fabrication artisanale d’avant en arrière. Le 28 février, jour de l’anniversaire de leur plus grand rival Linus Pauling, tout allait bien : le soir même, Crick a appelé dans son pub préféré et celui de Watson qu’ils avaient découvert le secret de la vie. Peu de temps après, ils ont assemblé leur célèbre modèle d’ADN, d’environ deux mètres de haut, en tôle et en fil de fer.

 

Ils ont rapidement préparé leur manuscrit pour la revue Nature. Fin mars, juste avant qu’ils ne l’envoient, Crick a écrit la lettre à son fils. Il y expliquait de façon beaucoup plus compréhensible que dans la publication scientifique comment le brin d’acide désoxyribonucléique s’intègre dans l’espace.

 

La structure est correcte. Les deux clowns ont été célébrés. En 1962, Francis Crick et James Watson ont reçu le prix Nobel de physiologie et médecine. Avec Maurice Wilkins, qui a été récompensé pour les radiographies de son laboratoire. Sa collègue Rosalind Franklin ne pouvait plus honorer le jury du prix Nobel. Le chimiste était mort d’un cancer quatre ans plus tôt, à l’âge de 37 ans.

 

« Rosalind n’a jamais pensé que nous lui avions volé quoi que ce soit « , a dit Watson en 2003,  » Bien sûr, il y avait eu des controverses, après tout, Francis et lui  » n’avaient pas fait une seule expérience eux-mêmes. Nous nous sommes fiés aux données des autres. » Et bien combinés.

 

Jusqu’à ce jour, on a critiqué la façon dont les hommes ont procédé, qui ont mérité les lauriers pour leur modèle d’ADN. Ont-ils triché pour déchiffrer la structure, obtenir des données ? Finalement, Franklin elle-même avait découvert par ses radiographies que l’ADN ne pouvait être qu’une double hélice avec deux chaînes externes. Mais elle n’avait consigné cette information que dans son journal intime, et ne l’avait pas publiée.

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