Pluton

Pluton

Pluton a longtemps été considéré comme la neuvième planète de notre système solaire. Mais avec son statut, c’est des hauts et des bas. Comme Neptune, Pluton a d’abord été calculé par les perturbations orbitales d’autres planètes, puis découvert. Mais ce calcul est loin d’être aussi précis que celui du géant gazier extrême découvert 83 ans plus tôt.

Pluton a été découvert après 25 ans de recherches dans l’Observatoire Lowell en 1930 et pas exactement à l’endroit calculé. Comme Pluton semblait relativement petit, des doutes surgirent bientôt quant à savoir si les perturbations de la voie ferrée lui étaient réellement dues. La recherche d’une autre planète, aussi appelée Planète X, a commencé.

Il y avait aussi des théories selon lesquelles Pluton était en fait plus grand et ne ferait que paraître plus petit. Seule la découverte de sa lune Charon en 1978 a permis une détermination exacte de la masse. Avec un diamètre de 2370 kilomètres, Pluton possède environ un tiers du volume de la lune terrestre. Pendant 60 ans, elle a été considérée comme une planète malgré sa petite taille et l’orbite excentrique autour du soleil.

Retrait du statut de planète

En août 2006, une réunion de l’Union astronomique internationale (UAI) a eu lieu. Il s’agit d’une association mondiale d’astronomes qui compte 65 membres nationaux et des membres individuels de 86 pays différents. L’ordre du jour à cette époque était le statut planétaire de Pluton. Comme de nouveaux corps de taille similaire ont été trouvés dans la ceinture de Kuiper, il a été convenu de définir Pluton comme une planète naine. Son nom officiel contient donc aussi le numéro de la planète mineure et se lit : (134340) Pluton.

La Voie lactée : Notre patrie dans l’Univers : un ruban lumineux dans le ciel nocturne
Neptune : Un marbre bleu rayonnant avec une âme glacée.
Jupiter : le roi du système solaire
Saturne : Le Seigneur des Anneaux
Mars : le voisin guerrier de la Terre

Les planètes naines sont toutes des corps astronomiques qui ont les mêmes propriétés que les planètes. La différence réside dans le fait qu’ils n’ont pas nettoyé leur orbite et ne sont pas des lunes. En plus de Pluton, cela s’applique également à quatre autres corps célestes. Eris, Makemake et Haumea appartiennent avec Pluton aux planètes naines transneptuniennes. Cérès est la seule planète naine de la ceinture d’astéroïdes. C’est ainsi que s’appelle la collection de planètes naines et d’astéroïdes entre les orbites planétaires de Mars et de Jupiter.

Outre les planètes et les planètes naines, il y a aussi la classe des petites planètes aussi appelées astéroïdes ou petits corps. Ils sont également en orbite autour du soleil, mais n’ont pas une masse suffisante pour former une forme ronde par leur propre gravité ou pour nettoyer leur environnement orbital.

Peut-être une planète après tout

« Mon père m’explique nos neuf planètes chaque dimanche. » Cette mnémonique bien connue pour l’ordre de nos planètes avait été réglée par la classification de Pluton comme planète naine. Mais à intervalles réguliers, la question se pose de savoir si Pluton ne devrait pas être considéré comme une planète après tout. C’est parce que Pluton est plus diversifié qu’on ne le croit.

Mercure : une planète divine
La lune : fidèle compagne de la terre
Le soleil : étoile centrale de notre système solaire
Uranus : Le géant de glace roulant
Vénus : Notre étoile du matin et du soir

Le vaisseau spatial New Horizon de la Nasa a survolé Pluton à l’été 2015. Elle a fourni des images de montagnes et de gorges, de paysages accidentés et de plaines glacées. Le groupe de recherche du projet Nouvel Horizon a compilé tous les résultats et les a publiés dans le magazine Science. Depuis lors, on sait que le diamètre exact de Pluton est de 2374 kilomètres, qu’il est sphérique et qu’avec sa plus grande lune, Charon présente une activité géologique. Il est également surprenant qu’il y ait relativement peu de cratères d’impact, car au milieu de la ceinture de Kuiper il y a un fort bombardement d’astéroïdes. On pense que l’activité géologique a fait disparaître les cratères.

Seule une définition conceptuelle

Que Pluton soit une planète ou une planète naine est finalement basé sur une définition conceptuelle et non sur une loi impérative. Après tout, ce corps céleste est ce qu’il est. Et comme on l’appelle pendant son exploration, cela ne devrait pas avoir d’effet sur la connaissance qu’on a de lui. Il y a aussi des astronomes qui considèrent la taille d’une planète et la forme sphérique produite par sa propre gravité comme des conditions minimales.

Dans une interview accordée à « Die Zeit », Alan Stern, chef de mission de New Horizons, a déclaré : « Cela devrait être embarrassant pour[l’AIU]. Je pense que tout le monde va voir Pluton et dire : « Hé, c’est une planète, vraiment. » Sous quelque titre que ce soit, la recherche sur Pluton se poursuit et reste passionnante.
Dans la vidéo : Référence à la vie dans l’espace ? Des chercheurs soupçonnent la présence d’un océan souterrain sur Pluton

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