Qui a été la première personne à marcher debout ?

Qui a été la première personne à marcher debout ?

 

Depuis des années, les scientifiques se disputent âprement pour savoir qui a été le premier homme à marcher debout. Des chercheurs américains prétendent maintenant, dans une étude publiée, avoir trouvé la solution au problème. Ils ont examiné un fémur millénaire.

C’est le rêve de nombreux paléontologues de trouver un jour le premier homme primitif, l’ancêtre qui est à la racine de notre arbre généalogique, immédiatement après que nous nous sommes séparés de nos proches parents, les chimpanzés. L’un des candidats est Orrorin tugenensis. Ses restes fossiles ont été trouvés par une équipe autour de Brigitte Senut et Martin Pickford du Musée national d’histoire naturelle de Paris en 2000 au Kenya. Il l’a baptisé « Homme du Millénium ».

La découverte a fait sensation. Selon Senut et Pickford, ce membre probablement le plus âgé de la famille humaine aurait marché debout il y a six millions d’années. C’est précisément l’une des caractéristiques les plus importantes qui distinguent une personne. Peu de temps après, cependant, deux autres premiers humains ont été trouvés au Tchad et en Ethiopie : Sahelanthropus tchadensis et Ardipthecus kadabba vivaient à la même époque qu’Orrorin. Il y a eu une bagarre depuis. « Les découvreurs des trois espèces veulent être ceux qui ont trouvé l’hominidé le plus ancien « , explique Friedemann Schrenk, paléoanthropologue au Senckenberg Research Institute à Francfort.
La première personne : Orrorin courait déjà il y a six millions d’années.

Au centre du débat se trouve la question de savoir laquelle de ces créatures était vraiment à deux pattes – et si oui, comment : La façon de marcher était-elle déjà similaire à notre genre ? L’un des hommes préhistoriques était-il vraiment notre ancêtre direct ? Le premier Australopithecus afarensis fut incontestablement à deux pattes. Le premier squelette de ce type a été trouvé dans les années 1970 : « Lucy ». La dame préhistorique a vécu il y a environ trois millions d’années, longtemps après Orrorin.

Aujourd’hui, une équipe autour du paléontologue Brian Richmond de l’Université George Washington à Washington a publié une étude dans le magazine spécialisé « Science » qui jette un nouvel éclairage sur Orrorin. « Nous pouvons maintenant montrer que même Orrorin pouvait sans aucun doute marcher il y a six millions d’années « , dit Richmond. À l’époque, Senut et Pickford n’avaient examiné que les quelques fragments d’Orrorin qu’ils avaient pu trouver – quelques dents, fragments de mâchoire, os de doigts et de bras et fragments de trois fémurs. Richmond a maintenant comparé l’un de ces os avec plus de 200 os fémoraux d’humains modernes, diverses espèces de singes et des hominidés fossiles.

La forme des os de la cuisse indique le type de locomotion : chez l’homme, par exemple, le col fémoral est long. L’os de la cuisse se trouve alors légèrement vers l’intérieur, vers le genou. Ceci amène les genoux sous le corps lorsque vous marchez debout et aide à équilibrer le poids. Les singes possèdent un court cou de cuisse contre lui. Lorsqu’ils se redressent, les os des pattes forment une ligne droite, de sorte que les pattes postérieures se tiennent sur le côté du corps.

Orrorin ne pouvait pas couvrir de longues distances

Selon l’analyse de Richmond, Orrorin avait un col fémoral relativement long – et pouvait donc marcher debout. « Cependant, il avait encore des bras assez longs et grimpait probablement encore beaucoup « , restreint Richmond.

Une autre affirmation des découvreurs d’Orrorine est réfutée par le paléontologue. Ils avaient expliqué que l’Homme du Millénaire avait en effet déjà marché comme notre espèce, qui n’est apparue qu’il y a deux millions d’années. Les australopithèques, par contre, avaient une démarche plus primitive, selon Senut. « C’est une position absurde et absurde de l’extérieur « , dit Tim White de l’Université de Californie à Berkeley. L’affirmation de Senut, dit White, suggère que le fémur d’Orrorin était déjà moderne il y a six millions d’années, plutôt que d’évoluer au cours de l’évolution.

Avec sa comparaison complète Richmond pourrait maintenant en effet montrer que Orrorin n’a pas marché comme des représentants du genre Homo, mais plutôt comme Australopithecus. Ça veut dire qu’il ne pouvait pas voyager sur de longues distances.

Homo erectus a été le premier homme à marcher debout

Seul Homo erectus, qui est entré dans la savane ouverte il y a deux millions d’années, pouvait faire cela. En plus du long col fémoral, il avait une articulation de hanche renforcée, ce qui lui permettait de transférer plus de poids à ses jambes. « Selon Richmond, c’est la démarche de l’Australopithèque qui a pris naissance il y a six millions d’années et qui est restée stable pendant plus de quatre millions d’années.

White pense que c’est douteux, cependant. « Orrorin avait probablement déjà une sorte de bipède », admet-il. On ne peut déterminer si cela était semblable à celui de l’Australopithèque, ou même plus primitif, qu’en examinant la structure interne du fémur. Là, le stress de la marche à quatre pattes produit des modèles typiques. Les découvreurs d’Orrorin avaient soumis des images tomographiques informatisées à cette fin, mais celles-ci ont été critiquées comme étant floues.

Discussion oisive avec une mauvaise approche ?

De l’autre aspirant au titre d' »être humain à deux pattes », Sahelanthropus tchadensis, seul le crâne est transmis. « Cependant, le point d’application de la moelle épinière indique une posture droite et une démarche droite « , explique le paléontologue francfortois Schrenk. Également d’Ardipithecus kaddaba, que White et Yohannes Haile-Selassie ont fouillé en 2001, seuls quelques fragments d’os et de dents sont conservés, mais aussi un os d’orteil complètement conservé. Son articulation ressemble à celle d’un pied qui se déroule pendant la marche bipède.

En outre, Sahelanthropus, Orrorin et Ardipithecus vivaient tous exactement au bon moment : des comparaisons génétiques effectuées dès les années 1990 ont montré que les lignées d’hommes et de chimpanzés se sont séparées il y a cinq à sept millions d’années. White croit que les trois espèces ne sont de toute façon représentatives que d’une seule espèce. Il est en Afrique à la recherche de preuves. Sa liste de souhaits comprend l’articulation du genou, un pied entier ou la colonne vertébrale. Vous pourriez en dire beaucoup plus sur la bipédalité que les fragments d’os connus.

Friedemann Schrenk considère toute la discussion comme vaine : « Il est tout à fait possible que la démarche droite ait été créée plusieurs fois. » Il y a six millions d’années, dans une grande partie de l’Afrique, la forêt tropicale dense a cédé la place à la forêt vierge. « Partout les conditions étaient telles que la démarche droite pouvait se développer. » Il est également approprié que la plupart des paléontologues rejettent aujourd’hui l’idée d’un développement en ligne droite des singes à l’homme moderne. Ils supposent plutôt qu’il y a eu de nombreuses branches secondaires et des développements parallèles dans l’arbre généalogique. Sahelanthropus, Orrorin et Ardipithecus auraient tous pu être des membres à deux jambes d’une famille humaine.

« Intelligent design » : les créationnistes s’installent

Bien que l’opinion dominante de la science sérieuse continue à défendre la théorie de l’évolution, de plus en plus de gens adoptent une approche créationniste. Déguisé linguistiquement en « Intelligent Design ».

Surtout, ce point de vue gagne de plus en plus de soutien dans les pays structurellement croyants et conservateurs. Selon une enquête, 70% des personnes interrogées en Turquie musulmane rejettent la théorie de l’évolution. Aux États-Unis, il atteint 33 %.

Cependant, selon la plupart des chercheurs, les créationnistes négligent les faiblesses évidentes de la nature. Par exemple, l’imperfection de l’œil humain n’est pas compatible avec un ingénieur ingénieux, mais plutôt avec un inventeur grandiose.

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